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Este maravilloso fruto se ha diseminado por todo el planeta gracias a sus beneficiosas propiedades

La naranja, alimento clave en la buena nutrición de nuestras sociedades

Javier Montes de Oca Rodríguez11/01/2011

11 de enero de 2011

Importante fuente de vitamina C y de otros nutrientes que sirven principalmente para la medicina preventiva, la naranja es además, un fruto del que se puede aprovechar todo, bien sea para comerlo solo, en refrescante zumo o en confituras, así como su cáscara , empleada en diversos sectores. Por esta razón, países como Brasil, México, Estados Unidos, India o España utilizan millones de hectáreas para cultivar sus diferentes variedades, obteniendo ganancias multimillonarias que alimentan las economías de estas importantes naciones.
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Usualmente la buena ingesta de frutas está relacionada con numerosos beneficios para la salud, lo cual las investigaciones científicas se han encargado de confirmar en las últimas décadas. Sin embargo, pocas frutas tienen tantas cualidades a nivel nutricional, vitamínico y preventivo como la naranja, producto esencial tanto en la alimentación ibérica como en la economía española.

Una pequeña historia anaranjada

Este fruto proviene del árbol del naranjo en su variedad dulce (Citrus × sinensis), o en la amarga (Citrus x aurantium), los cuales son originarios de China, India, Vietnam y Birmania. La etimología de la palabra ‘naranja’ es tan interesante como la ruta que siguió para llegar a Europa y luego extenderse por todo el mundo. Así tenemos que el vocablo proviene del sánscrito ‘narang’, zona de la cual pasaría a Persia junto con la palabra ‘narensh’, de allí al árabe ‘naranjah’ y por supuesto éstos la trajeron a la Península bérica tomando el nombre actual en castellano y mutando lentamente en cada lengua con ‘laranja’ en portugués, ‘arancia’ en italiano y ‘orange’ en francés e inglés.

En aquella época medieval la única naranja conocida en Europa era la amarga o ‘Aurentium’, pero con las grandes conquistas navales portuguesas del siglo XV llegaría la variedad dulce o ‘Sinensis’, al igual que la ‘Reticulata’, que posteriormente pasaría a llamarse mandarina y por lo tanto, a descatalogarse como naranja. A su vez, los marinos españoles, holandeses y portugueses la llevaron al 'Nuevo Mundo', como prevención contra el mal del ‘escorbuto’ y plantaron el árbol en el Caribe, Sur y Norteamérica, llegando incluso hasta California y Hawaii, posteriormente.

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En los tiempos modernos y con el avance de la genética frutícola, se han podido conseguir hasta 300 variedades a lo largo del mundo

Variedades de una misma maravilla natural

En los tiempos modernos y con el avance de la genética frutícola, se han podido conseguir hasta 300 variedades a lo largo del mundo, de entre las cuales figuran a nivel de importancia de consumo humano y sobretodo de este lado del planeta, la Navel o California, la Navelina, la Valencia Late, la Sevilla Amarga, la Natal o la Sanguinelli.

La mejor época para su colecta es en invierno, principalmente desde octubre y hasta primavera. Sin embargo, existen algunas variedades concretas que pueden recogerse en verano, por lo tanto su consumo se da durante todo el año, pero la gente suele asociarlas más con las temporadas frías por su altísima fuente de vitamina C, que ayuda a combatir gripes y resfriados subiendo las defensas del organismo.

Una de las variedades más reputadas es la Navel o ‘Naranja California’ que fue una mutación espontánea originada en este estado norteamericano, la cual llegaría a Valencia en la década de los 30 del pasado siglo por cortesía de la Universidad de California que envío unas muestras. De esta manera, la Comunitat Valenciana logró originar la ‘Navelina’, un poco más pequeña y más fácil de pelar que su padre californiano, pero que cuenta con un sabor especialmente dulce con pulpa jugosa, sin semillas y muy resistente al frío.

Luego, tenemos a la 'Valencia Late', muy apta para la elaboración de zumos, con abundante contenido y aroma excelente, de forma alargada y achatada y piel fina y lisa.

La 'Sevilla Amarga', que fue utilizada por los califas de Córdoba como árbol ornamental en toda Andalucía, tiene pulpa jugosa, con muchas semillas con piel rugosa y gruesa y se recolecta sobretodo en Málaga y Sevilla, destinándose principalmente a la confección de mermeladas.

Por su parte la 'Natal', es originaria de Brasil y se utiliza sobretodo para elaborar zumos ligeramente ácidos, siendo recolectada en fechas cercanas a la Navidad. El fruto tiene pocas semillas, pulpa tierna y piel verdosa. Es muy resistente a la conservación y al transporte.

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Principales consumidores mundiales

El campeón de la producción de este fruto es Brasil, que para el año 2005 según cifras de la FAO, produjo alrededor de 17,8 millones de toneladas, seguido de lejos por los Estados Unidos con 8,4 millones de toneladas, México con 4,1, India 3,1, China 2,4, España 2,3, Italia 2,2, Irán 1,9, Egipto 1,8 y Paquistán 1,6 millones de toneladas, respectivamente.

Este árbol que es muy sensible a las heladas, suele regarse cuando se prevén temperaturas bajo cero, para que el agua se transforme en hielo y proteja en el punto de congelación al fruto, ya que este no resiste la temperatura del aire cuando esta es cercana a los –3 ºC.

El campeón de la producción de este fruto es Brasil, que en 2005 produjo alrededor de 17,8 millones de toneladas
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España, líder europeo

Según los últimos datos actualizados de  la Federación Española de Asociaciones de Productores y Exportadores de Frutas, Hortalizas, Flores y Plantas (Fepex), en avances estadísticos Export Frutas y Hortalizas por productos y por meses en toneladas y euros, entre enero y octubre de 2010, España exportó en su conjunto un total de 954.628 toneladas de naranjas, siendo febrero y marzo los meses más productivos y agosto el más improductivo.

Esto representó en euros un total de 675.749.532 euros para España en el mismo concepto durante el mismo período, siendo igualmente febrero y marzo los meses más rentables y agosto el menor.

A nivel europeo, Francia sigue a nuestro país con 256.512 toneladas de naranja exportadas, Alemania con 229.172, Italia con 124.125, y Holanda con 103.385 toneladas en el mismo período enero-octubre de 2010. Esto ha generado para estos países un total de 187.074.250 euros para el país galo, 152.764.150 para los teutones y 70.948.835 euros para los productores holandeses.

Sus beneficios naturales

La naranja en todas sus variedades hace gala de portentosas cantidades de vitamina C, así como importantes cantidades de ácido fólico, minerales y fibra soluble, útiles para la disminución de colesterol y glucosa en sangre, así como para el desarrollo de la flora intestinal. Igualmente, es un coadyuvante en la producción de colágeno que favorece el crecimiento de células, tejidos, encías, vasos y huesos, así como colabora en la mejora de la cicatrización. Asimismo es un fuerte antioxidante que neutraliza sustancias cancerígenas como las nitrosaminas.

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Es un fuerte antioxidante que neutraliza sustancias cancerígenas como las nitrosaminas

Por si fuera poco, las naranjas aportan también carotenoides que ayudan a la prevención del cáncer y luteína y zeaxantina que protegen de la degeneración ocular. Se ha detectado médicamente que también son óptimas para favorecer la absorción intestinal del calcio y facilitar la eliminación de residuos tóxicos como el ácido úrico.

Por lo tanto, no cabe duda de la importancia que detenta esta maravilla alimenticia, amén de su importancia económica para países como España, por lo que es de vital importancia arraigar su consumo a nivel mundial, colaborando así con la buena nutrición de nuestras sociedades modernas.