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“El plástico en la automoción es una fuente continua de mejoras”

Entrevista a Ángel Lozano, director del Centro Español de Plásticos (CEP)

Irene Relda12/07/2013

Nadie duda de la importancia del plástico en la fabricación de vehículos. Con la sustitución de piezas de metal por materiales plásticos se reduce el peso total del automóvil y, con ello, se reducen también el consumo de combustible y las emisiones de CO2 a nuestra atmósfera. En la actualidad, el plástico representa entre un 12 y un 15% del peso de los vehículos. “Esta proporción no dejará de crecer, puesto que las exigencias en cuanto a la cantidad de emisiones y consumos de combustible van directamente ligadas al peso, sin olvidarnos de las mejoras que aporta en temas de seguridad tanto activa como pasiva”, explica Ángel Lozano, director del Centro Español de Plásticos (CEP).

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Ángel Lozano, director del Centro Español de Plásticos (CEP).

¿Qué pueden hacer los plásticos por la industria del automóvil?

Los plásticos son vitales para el futuro de la industria automovilística. Cada nuevo modelo que sale al mercado lleva aplicadas nuevas soluciones basadas en los materiales plásticos, y eso significa nuevas prestaciones y, por supuesto, una reducción en el peso total del vehículo.

¿Y por el control de emisiones?

Cada año las nuevas directivas limitan el volumen de emisiones de los vehículos a motor. Además, los fabricantes están diseñando motores mucho más eficaces e, incluso, dotan a los vehículos con motores híbridos o totalmente eléctricos. Sin embargo, estas reducciones serían menores o imposibles de alcanzar si no se incrementase el empleo de materiales plásticos. A modo de ejemplo, en el parque automovilístico europeo, con un promedio de vida útil de 150.000 kilómetros, el consumo de combustible se reduce en 12 millones de toneladas al año y las emisiones de CO2 en 30 millones gracias al empleo de los plásticos.

¿Qué es el plástico hoy para un fabricante de automóviles?

Una fuente continua de mejoras. Cada día salen al mercado nuevos productos plásticos o evoluciones de los ya existentes que permiten a los ingenieros y diseñadores realizar unos desarrollos más atrevidos tanto técnica como estéticamente, consiguiendo nuevos productos que mejoran los acabados y las prestaciones técnicas, y reducen el peso de los componentes.

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¿Podría poner un ejemplo?

La evolución que han tenido los faros de los automóviles y, dentro de un futuro próximo, la sustitución progresiva que se llevará a cabo con los cristales tradicionales por otros de plástico. En este caso, además de reducir el consumo energético por la reducción de peso, permitirá bajar considerablemente el centro de gravedad del automóvil, aumentando de esta forma la estabilidad y seguridad de los automóviles.

Hay quien asegura que el acristalamiento total de los vehículos será de policarbonato dentro de unos años. ¿Qué opina al respecto?

Desde hace años se está investigando y llevando a cabo nuevos desarrollos para la sustitución del acristalamiento de los vehículos por cristales fabricados en policarbonato. Al desarrollar cristales con materiales plásticos, los diseñadores pueden crear piezas con formas más grandes y complejas, integrar diferentes componentes como las luces de freno y, además, mejorar la estética reduciendo el peso final del vehículo. Estoy plenamente convencido de que en un próximo futuro, al igual que ahora no se concibe un vehículo con faros de cristal, tampoco se diseñarán vehículos sin un empleo masivo de cristales fabricados en material plástico como, por ejemplo, los techos panorámicos.

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Hasta 120 profesionales participaron en las jornadas organizadas por el CEP.

XIII Jornadas Internacionales de Plásticos en Automoción

En el transcurso de las XIII Jornadas Internacionales de Plásticos en Automoción, organizadas por el Centro Español de Plásticos los pasados 19 y 20 de junio en Barcelona, se presentaron ponencias y casos de éxito en la sustitución de piezas y conjuntos que tradicionalmente han sido metálicos por otros totalmente de plástico. “Esto no se consigue de la noche a la mañana, es un largo proceso evolutivo, pues como vimos en una de las ponencias, en la sustitución de la caja de pedales de un automóvil, en la que hay muchos componentes y normas de seguridad que deben cumplirse estrictamente, los fabricantes no siempre aceptan cambios tan radicales”, explica Lozano.

Otras ponencias se basaron en programas novedosos que permiten predecir los resultados de los diseños que han realizado los ingenieros sometiéndolos a pruebas de estrés e impacto de forma simulada, y una vez optimizadas simular el proceso de inyección, lo que permite reducir enormemente el tiempo de desarrollo de los nuevos productos y su coste.

También hubo ponencias centradas en las investigaciones que están llevando a cabo, como los plásticos con memoria que recuperaran su forma original después de sufrir un impacto o las nuevas pinturas sobre las que se está investigando, donde se consigue que se auto-reparen después de sufrir un arañazo superficial.

Donde también coincidieron varias de las ponencias fue en la presentación de nuevos materiales que mejoran netamente las prestaciones de los actualmente existentes y procesos de fabricación mediante inyección plásticos de piezas con contenidos de fibras de vidrio extremadamente largas, partiendo de materias primas estándares o bien fabricadas a medida paralelamente durante el mismo proceso de inyección.

Durante las jornadas, el sector, a pesar de la crisis, apunta Lozano, mostró su fortaleza y continua evolución. “No debemos olvidarnos de que España con una fabricación de 2 millones de unidades en el año 2012, se ha situado nuevamente en segunda posición en Europa y la novena en el ámbito mundial, exportando el 94% de la producción y dando trabajo al 11% de la población activa de España”, sostiene el director del CEP.

¿Cuál es la proporción de plástico en un vehículo en la actualidad? ¿Cuál será esta proporción en un futuro a medio plazo?

La proporción de plástico en los vehículos va aumentando con cada nuevo modelo que sale al mercado, y actualmente se sitúa entre el 12 y el 15%. Esta proporción no dejará de crecer, puesto que las exigencias en cuanto a la cantidad de emisiones y consumos de combustible van directamente ligadas al peso de los vehículos, sin olvidarnos de las mejoras que aporta en temas de seguridad tanto activa como pasiva.

¿Qué le queda por conquistar al plástico en un vehículo?

Con el desarrollo de los vehículos eléctricos se ha abierto un nuevo campo de aplicación para los materiales plásticos. Hoy este tipo de automóviles difícilmente superan los 200 kilómetros de autonomía y una de las razones principales está en el peso total que tienen, descontando el peso de las baterías.

Y, en este caso, ¿qué partes o elementos del automóvil pueden sustituirse por compuestos plásticos?

Con los materiales plásticos disponibles en el mercado se están desarrollando nuevas aplicaciones para sustituir partes estructurales de los vehículos que tradicionalmente se fabricaban en metal. Gracias al volumen de unidades que se producen de los nuevos modelos, será rentable fabricarlos en materiales plásticos como los composites, incluso empleando técnicas como las híbridas.

¿En qué se investiga en la actualidad?

Actualmente, hay muchos campos de investigación abiertos dentro del mundo del automóvil ya que se trata de una de las industrias tractoras de Europa. Los fabricantes de materiales plásticos, así como los centros tecnológicos europeos están trabajando en la obtención de nuevos materiales y combinaciones de los ya existentes, conjuntamente con procesos productivos que permitan mejorar las prestaciones.

Por ejemplo…

La mejora directa del acabado superficial, el incremento de la resistencia al rayado, al impacto, y a la temperatura o incluso que permitan la conductividad eléctrica de forma controlada.

Si está interesado en recibir las presentaciones mostradas durante la jornada o el vídeo de las conferencias, puede ponerse en contacto con el CEP o visitar su página web (www.cep-plasticos.com).

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