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Con el lanzamiento programado para 2029, la misión de la ESA ha pasado de la fase de estudio a la de implantación

La misión exoplanetaria Ariel busca contratista industrial para construir la nave

Redacción Interempresas13/11/2020

Ariel, siglas en inglés de Estudio de Grandes Exoplanetas por Detección Atmosférica Remota en el Infrarrojo (Atmospheric Remote-sensing Infrared Exoplanet Large-survey), abordará uno de los temas clave del programa Cosmic Vision de la ESA: ¿cuáles son las condiciones para la formación de planetas y el nacimiento de la vida? La misión investigará de qué están hechos los exoplanetas, cómo se formaron y cómo evolucionan estudiando una muestra diversa de unas mil atmósferas planetarias en longitudes de onda visible y de infrarrojos al mismo tiempo. Con el lanzamiento previsto para 2029, la misión ha pasado de la fase de estudio a la de implementación, por lo que se ahora deberá seleccionar un contratista industrial para construir la nave.

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Ariel es la primera misión dedicada a medir la composición química y la estructura térmica de los exoplanetas. Foto: ESA.

Ariel es la primera misión dedicada a medir la composición química y la estructura térmica de los exoplanetas, vinculándolas con el entorno de la estrella progenitora. De esta forma permitirá conocer mejor cómo la química del planeta se asocia al entorno en que se formó o si el tipo de estrella condiciona la física y la química en la evolución del planeta.

Las observaciones de estos mundos permitirán obtener información sobre las primeras fases de la formación planetaria y atmosférica, así como su posterior evolución, lo que también nos ayudará a poner a nuestro sistema solar en el contexto mayor del cosmos.

En 2018, Ariel fue la cuarta misión científica de clase media elegida en el programa Cosmic Vision de la ESA. Su ‘adopción’ tuvo lugar durante la reunión del Comité para el Programa Científico de la agencia, celebrada el 12 de noviembre, en la que se han sentado las bases para su construcción.

Ariel será la tercera misión exclusivamente exoplanetaria de la ESA que se lanzará en diez años. Cada una de ellas abordará un aspecto único de los exoplanetas. Cheops, el Satélite para la Caracterización de Exoplanetas lanzado en diciembre de 2019, ya está ofreciendo datos científicos de primer orden. Plato, la misión Tránsitos Planetarios y Oscilaciones de Estrellas, se lanzará en 2026 para localizar y estudiar sistemas planetarios extrasolares, especialmente planetas rocosos en la zona habitable de estrellas de tipo solar, a una distancia en la que podría existir agua líquida en la superficie del planeta. Ariel, cuyo lanzamiento está previsto para 2029, se centrará en planetas templados y calientes, en el rango de supertierras a gigantes gaseosos, que orbiten cerca de sus estrellas progenitoras, aprovechando sus atmósferas bien mezcladas para descifrar su composición global.

Durante los próximos meses se invitará a la industria a presentar ofertas para suministrar el hardware de la nave para Ariel. Hacia el verano del año que viene se seleccionará al contratista industrial para su construcción.

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Ariel será la tercera misión exclusivamente exoplanetaria de la ESA que se lanzará en diez años. Foto: ESA.

El módulo de carga útil de la misión, que incluye un telescopio criogénico de un metro y los instrumentos científicos asociados, será suministrado por el consorcio de la misión, que comprende más de 50 institutos de 17 países europeos. La NASA también contribuirá a la carga útil.

Ariel podrá detectar signos de componentes conocidos de las atmósferas de los planetas, como vapor de agua, dióxido de carbono o metano. También detectará compuestos metálicos más exóticos para descifrar el entorno químico global del sistema solar distante. En el caso de cierto número de planetas, Ariel también llevará a cabo un estudio detallado de sus sistemas nubosos y analizará las variaciones atmosféricas, tanto diarias como estacionales.

Está previsto que Ariel se lance a bordo del nuevo cohete Ariane 6 de la ESA desde el Puerto Espacial Europeo de Kurú (Guayana Francesa). Operará desde una órbita alrededor del segundo punto de Lagrange, L2, a 1,5 millones de kilómetros “detrás” de la Tierra vista desde el Sol, en una misión inicial de cuatro años. Compartirá su viaje al espacio con la misión Comet Interceptor.

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