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El proyecto FOAM2FOAM ha aplicado el reciclado químico a residuos de poliuretano para obtener nuevas materias primas, polioles verdes, que se utilizarán en la síntesis de nuevos poliuretanos

Reciclado químico para residuos de poliuretano

Redacción Interempresas03/06/2022
El poliuretano (PU) es uno de los polímeros más versátiles que existe y se puede encontrar en multitud de aplicaciones, sectores y formas, lo que se traduce en una gran variedad de residuos, cuando llegan al final de su vida útil, procedentes de diversos sectores como construcción y demolición, vehículos fuera de uso o aparatos eléctricos y electrónicos. Tradicionalmente estos residuos han tenido unas ratios de reciclado muy bajos por medio de reciclado mecánico y en aplicaciones de bajo valor añadido.
No obstante, en los últimos años su reciclado se ha vuelto más urgente debido a diversas causas como el elevado precio de las materias primas, el cierre de vertederos, el aumento de las tasas de eliminación de residuos, las normas legislativas cada vez más estrictas, así como una mayor concienciación social.

En este marco se ubica el proyecto FOAM2FOAM, en el que ha participado el Centro Tecnológico Gaiker, miembro de Basque Research & Technology Alliance (BRTA), y cuyo objetivo ha sido implantar el concepto de economía circular en el ciclo de vida del PU y avanzar hacia una economía de residuo cero, a través del desarrollo de un proceso viable de reciclado químico y de la obtención de nuevos productos de calidad que puedan ser incorporados posteriormente en la fabricación de nuevas piezas de base PU.

El proyecto FOAM2FOAM (2018-2022) es un proyecto en colaboración entre tres empresas (Titan Recycling Solution, líder del proyecto, Arcesso Dynamics y AMB Electrónica) y dos centros tecnológicos (Gaiker y Aimplas) y ha sido financiado por la convocatoria Retos-Colaboración 2017. Este proyecto ha tenido como objetivo el desarrollo de una alternativa de fin de vida viable técnica, económica y medioambientalmente para el PU distinta del vertedero, aportando con ello nuevos productos sostenibles a la cadena de valor y, por tanto, disminuyendo el consumo de materias primas y recursos.

Para alcanzar estos objetivos, se ha evaluado la viabilidad técnica, económica y medioambiental del proceso de despolimerización química mediante glicólisis catalítica aplicada a residuos de PU y la obtención de nuevas materias primas (polioles verdes) para, de esta forma, recuperar los elementos constituyentes de sus residuos. A continuación, se ha llevado a cabo el escalado del proceso y la posterior construcción de una planta piloto, así como el diseño de una planta industrial de reciclado químico por despolimerización química, específica para el tratamiento de residuos de PU, que posibilitara la sostenibilidad no solamente ambiental, sino también económica del proceso.

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Planta de reciclado químico.

El Centro Tecnológico Gaiker ha trabajado en diferentes fases a lo largo de este proyecto. Por un lado, ha realizado las tareas de acondicionamiento y caracterización de las muestras de residuos postindustriales y posconsumo. También, ha llevado a cabo los procesos de reacciones de glicólisis a escala de laboratorio a las diferentes muestras, así como el escalado a planta piloto. Y, finalmente, ha elaborado el Análisis de Ciclo de Vida (ACV) simplificado para evaluar el perfil ambiental del proceso de reciclado químico de residuos de poliuretano (PU) mediante glicólisis catalítica e identificar los principales aspectos ambientales, estableciendo estrategias de minimización del impacto ambiental.

El proyecto FOAM2FOAM ha finalizado alcanzado los objetivos previstos, logrando niveles más altos de reciclado y valorización de PU mediante el desarrollo de polioles circulares. Así, el reciclaje de los residuos de PU y su conversión en recursos de alto valor da continuidad al ciclo de vida del producto, evitando el vertedero. Esto supone un avance tanto en la mejora del aprovechamiento y la conservación de los recursos a través de la recuperación de materias primas como poniendo freno al cambio climático a través de la reducción de vertidos y emisiones.

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