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La mayor planta del mundo produce 45.000 toneladas de PB-1 anuales

Basell inaugura una planta de polibutileno y celebra el 50 aniversario del material

Nerea Gorriti14/05/2004
Basell ha inaugurado en Moerdijk (Holanda) la primera planta dedicada al polibutileno- 1 (PB-1) en Europa, coincidiendo con el 50 aniversario de este material. Las dimensiones de la nueva planta y el volumen de su producción, 45.000 toneladas, la distinguen como la mayor planta del mundo de estas características. El mercado del polibutileno goza de buena salud, tanto, que cada año experimenta un espectacular crecimiento. Tales resultados hacen prever que para el año 2006 el mercado global de polibutileno experimente un incremento del 23 por ciento frente a 2002.
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La presentación de las instalaciones, a cargo de Volker Trautz, CEO de Basell, Sergio Danesi, presidente de la división de Advanced Polyolefins y Anton Vries, presidente de Investigación y Desarrollo, pusieron de manifiesto la creciente demanda de un material que, a pesar de su juventud, se consume en grandes cantidades en sectores potenciales como son la automoción, los envases y embalajes, películas especiales, los tubos y la construcción. “Esta planta nos permite producir un mayor portafolio de productos y ofrecer atractivos equilibrios calidad-precio a nuestros clientes”, aseguró Danesi.

Las aplicaciones futuras de este material son objeto de constante investigación y desarrollo, dado el potencial de los mercados a los que se dirige y a la aparición de nuevos nichos que ven en el polibutileno un material esencial para desarrollar nuevas familias de productos. Y es que tal y como avanzó la dirección de Basell, debido a la potencialidad del mercado de PB-1, sobre todo en áreas como Asia donde la demanda se disparó el pasado año, la firma llevará a cabo nuevas inversiones para ampliar su actual capacidad de producción.

Según Volker Trautz, presidente y CEO de Basell Polyolefins, en el área del polietileno y polipropileno, Basell ha diseñado una serie de estrategias que incluyen la expansión internacional de la compañía enfatizando en zonas como Europa y Norte América. “Junto con nuestros colaboradores hemos desarrollado un capacidad de producción de 2,5 millones de toneladas de polipropileno en Asia y Latinoamérica”.

De las 30.000 toneladas anuales de PB-1 que hoy demanda el mercado internacional, Basell distribuye aproximadamente el 80 por cien. El 75 por ciento se emplea en aplicaciones para tubos, de uso doméstico e industrial –sobre todo tubos de calefacción, y una gran parte se dirige al sector del envase y embalaje.

La constante investigación en el sector de los tubos apunta a que se empleará en la construcción naval, en el reciclaje de agua o en sistemas de detectores de fuego.

Envases “abre-fácil”

Entre las principales aplicaciones del PB-1 destaca el orientado al sector de los envases y embalajes. Así a partir del uso del polibutileno, se pueden conseguir envases “abre-fácil”, compounds y masterbatches, modificadores de fibra, adhesivos de fusión y modifidores de películas, principalmente.

Si bien los nuevos hábitos de consumo, comida rápida y escaso tiempo, han motivado un incremento de la demanda de envases y embalajes en el sector de la alimentación, Basell va más allá y apuesta por potenciar un tipo de producto “abre-fácil”. Según John Grasmeder de Basell, “ Debemos tener en cuenta que más del 91 por ciento de los consumidores han tenido algún tipo de problema con los envases en general. Tantos, que un sorprendente porcentaje de heridos visitan el hospital anualmente por intentar abrir de forma incorrecta un envase”. También el informe al que Grasmeder hizo referencia, (B.Winder, “The Psychology of Packaging Design”, The Ibberson Centre, University of Sheffield & refs. therein) revelaba que los consumidores prefieren envases que se abren de forma intuitiva y que tan sólo menos del 20 por ciento lee las instrucciones del envase antes de abrirlo. Además, el mercado de los envases y embalajes es susceptible de variaciones motivadas por aspectos como el demográfico. “Diseña para jóvenes y excluirás a los mayores; diseña para los mayores e incluirás a los jóvenes”- añade Grasmeder.

Para todo tipo de envases

EL PB-1 puede emplearse en envases del tipo bolsas de alimentos para hervir (boil-in-bag), esterilizar (más de 100º C), para pasteurización del contenido (entre 60º y 100ºC), envases para temperatura ambiente (entre 20 y 60ºC) y envases para refrigerar o congelar (entre 20º y -40ºC).

Aplicaciones futuras

Entre las aplicaciones futuras destacan los envases “abre-fácil” por su constante pelabilidad, sus niveles de envejecimiento nulos; las películas de PP, los adhesivos de fusión, ya que permiten controlar el momento de apertura y conseguir la viscosidad deseada; y los plastómeros y elastómeros, por su sensación de tacto suave y compresión residual.

El PB-1 se utiliza como material puro y para mezclas con otras poliolefinas tales como polietileno, para conseguir propiedades especificas y atributos de actuación. La resistencia del PB-1 a la fluencia, su flexibilidad y su habilidad para para mantener su resistencia mecánica a temperaturas próximas a su punto de fundición son las deseadas por los clientes que lo emplean en su forma pura. Muchos clientes utilizan PB-1 en mezclas con modificación de películas PE.

“La planta está utilizando una innovadora tecnología de proceso de PB-1”, apunta Vires. “Esta tecnología nos permite alcanzar productos de mayor calidad y consistencia, un equilibrio más amplio propiedad/funcionamiento y la habilidad de hacer productos de nuevas composiciones a medida. El nuevo proceso tiene un potencial considerable para facilitar la expansión de las propiedades y aplicaciones del PB-1. Al mismo tiempo, exploramos nuevas posibilidades con materiales más duros así como la nueva familia C4”.

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