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El papel del plástico en la protección por el medio ambiente

La importancia de los bioplásticos y la biodegradabilidad

29 de septiembre de 2008

La EuPC representa la industria europea de transformadores de plástico. Representa cerca de 50.000 compañías de este sector, produciendo aproximadamente unas 45 millones de tonas de plástico cada año. La industria de plásticos europeos hace una importante contribución al bienestar en Europa gracias a sus innovaciones, dando calidad de vida a sus ciudadanos y facilitando los recursos necesarios para la protección del medio ambiente. Por este motivo da gran importancia a la innovación de los bioplásticos.
Redacción PU
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Los 'bioplásticos' son considerados generalmente una forma de plástico derivada de recursos naturales como la madera, aceites vegetales (como del maíz), azúcar o almidón.

¿Qué son los bioplásticos?

En la mente de las personas que forman parte del sector, el término 'bioplásticos' se usa para describir dos conceptos diferentes al mismo tiempo. Estos dos conceptos son:

• Funcionalidad: los plásticos que son biodegradables y residuos orgánicos.

• Fuente de materiales: recurso renobable o biomasa de plástico.

Últimamente el término 'bioplásticos' ha sido remplazado por el término 'plásticos biodegradables'. Europa acepta la prueba de combinar las dos definiciones de plástico. Simplemente describen el método para determinar la biodegradación de polímeros en el tiempo de la industria de los sistemas orgánicos.

Biodegradación

Es un proceso que describe la mineralización de las estructuras orgánicas por las micro-orgánicas. Estos micro organismos convierten los bioplásticos en dióxido de carbono, metano, agua y biomasa.

Mientras muchos bioplásticos son biodegradables, otros no, los cuáles se pueden llamar 'durables'. Un plástico tradicional basado en recursos fósiles como por ejemplo el etileno no es biodegradable. Algunos plásticos tradicionales modificados son llamados a veces degradables. Por ejemplo, estos pueden contener un aditivo en que el plástico se puede degradar bajo condiciones de ultra violeta y oxigeno. Este fenómeno se conoce como 'fotodegradación de los plásticos'. Otros pueden contener un aditivo que inicie una degradación bajo condiciones específicas de temperatura y humedad. En este caso, el plástico es aludido como 'plástico oxo-degradable' pero el proceso de degradación no está iniciado por una acción microbiana.

¿Hay alguna diferencia entre plásticos biodegradables y plásticos compuestos?

Los plásticos biodegradables se degradan por el fenómeno de la mediación celular (micro organismos, bacterias, enzimas, hongos...). Un material es biodegradable cuando la degradación es el resultado de la acción de los microorganismos y el material es en última instancia convertido en agua, dióxido de carbono, metano y biomasa.

Los plásticos compuestos son degradables porque el proceso biológico ocurre durante el compostaje y son convertidos en dióxido de carbono, agua y biomasa. No hay efectos secundarios como residuos tóxicos para el agua, tierra, plantas o organismos vivientes. Actualmente estos plásticos están basados en recursos naturales.

¿Cómo se hace el compostaje?

Microorganismos y enzimas como las bacterias de los hongos pueden metabolizar bioplásticos biodegradables: el polímero se transforma en su fuente de comida y energía, los microorganismos luego transforman el plástico biodegradable en dióxido de carbón, agua y biomasa.

A cierto nivel de temperatura caliente, el agua y el oxigeno son requeridos por activos microorganismos y bacterias de hongos para una eficiente y efectiva biodegradación.

Microorganismos y enzimas como las bacterias de los hongos pueden metabolizar bioplásticos biodegradables: el polímero se transforma en su fuente de comida y energía, los microorganismos luego transforman el plástico biodegradable en dióxido de carbón, agua y biomasa

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Embalaje para comida.

Un producto es compuesto sólo cuando las condiciones específicas (temperatura, humedad y tiempo) se encuentran en el sistema de compostaje. Estas condiciones son muy diferentes en el compostaje casero que en el industrial. Como resultado, muchos productos que se han encontrado en las instalaciones de compostaje industrial/comercial no se podrán hacer en los compostadores caseros.

El mercado más común de bioplásticos hoy en día es el del embalaje. Existen aplicaciones incluidas en las bolsas de plástico biodegradable, la colección de bolsas de residuos compostables o las bandejas de comida basada en la biomasa y el servicio de embalaje de comida

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La mayoría de bioplásticos se utilizan para el embalaje de comida y para los envases.

¿Cómo se pueden comparar los plásticos tradicionales y los bioplásticos?

Los bioplásticos actúan diferente que los convencionales.

No tienen las mismas características pero son adecuados en un ámbito de zonas específicas.

El mercado más común de bioplásticos hoy en día es el del embalaje. Existen aplicaciones incluidas en las bolsas de plástico biodegradable, la colección de bolsas de residuos compostables o las bandejas de comida basada en la biomasa y el servicio de embalaje de comida.

Varias aplicaciones en otros sectores están actualmente bajo el desarrollo especializado en el sector de la automoción y la electrónica.

Microorganismos y enzimas como las bacterias de los hongos pueden metabolizar bioplásticos biodegradables: el polímero se transforma en su fuente de comida y energía, los microorganismos luego transforman el plástico biodegradable en dióxido de carbón, agua y biomasa

Beneficios de los bioplásticos

La industria de la transformación de plásticos apoya la innovación de los bioplásticos que aportan muchas oportunidades para la sociedad:

• Ampliación de la materia prima, con la calidad y el precio correcto. Esto mejorará la competencia.

• Uso de procesos de tecnología existentes.

• Nuevo ámbito de negocios, incluyendo un nicho de productos.

• Posible reducción de los fósiles de carbón en el ciclo de la vida del producto.

• Beneficios adicionales para la función de un producto a través de la biodegradabilidad.

• Promociones de ciertos productos como comida para llevar en un embalaje orgánico.

Los bioplásticos encontrarán finalmente su sitio en el complejo mundo de la industria de los plásticos.

Otro aspecto importante de sus beneficios es que los bioplásticos ofrecen nuevos potenciales para la industria de la agricultura.

La materia prima (la que es renovable) juega un papel muy importante en la fabricación de los bioplásticos, y con ellos, la agricultura obtiene todo un nuevo mercado de alimentos.

¿Cuánta tierra es necesaria? Dependiendo del tipo de planta y el tipo de bioplástico, la biomasa requiere aproximadamente 2 tonas de bioplástico que puede crecer en cada hectárea.

La potencial superficie depende del mercado que se desarrolle.

Empresas o entidades relacionadas

European Plastics Converters - Asociación de transformadores europeos de plásticos
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