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  2. Estudio de las tendencias actuales en reciclaje de plásticos   (01/12/2007)

Europa produce más de 21 millones de toneladas anuales de residuos de plástico postconsumo, del que sólo el 16,5 por ciento es reciclado

Estudio de las tendencias actuales en reciclaje de plásticos

La demanda de plásticos sigue creciendo en Estados Unidos, Europa y China, pero la forma en que cada región enfoca el reciclaje es radicalmente distinta. Para los fabricantes de plásticos, las variaciones que se den en las tendencias de reciclaje tendrán un efecto considerable en su balance final. Para entender y saber responder bien a esas tendencias, los fabricantes tienen que estudiar las actitudes actuales de los consumidores y el papel que los gobiernos y las instituciones privadas desempeñan en el debate mundial del reciclaje.
Este artículo es fruto de una iniciativa de investigación conjunta de USA Strategies en Estados Unidos y EMG en Europa y China. Ambas firmas consultaron a los líderes del sector para hacer una estimación de los niveles actuales de reciclaje y predecir la dirección de la industria en los próximos cinco años.

Panorama del reciclaje de plásticos en Europa

Europa produce más de 21 millones de toneladas anuales de residuos de plástico postconsumo, del que sólo el 16,5 por ciento es reciclado. Dentro del mercado de los plásticos, la industria del envase y el embalaje es el mayor consumidor de plásticos de Europa, con una cuota del 37 por ciento (15 millones de toneladas) del mercado de los plásticos.

Los líderes del sector en Europa coinciden en que, aunque el interés de los consumidores por el medio ambiente es alto, los programas gubernamentales son fundamentales para el éxito del reciclaje. En Alemania creció la participación de los consumidores tras el lanzamiento de una campaña del gobierno a favor del reciclaje de plásticos. Muchos países comunitarios han visto aumentar sus niveles de reciclaje tras su incorporación a la UE y su aplicación de la legislación europea sobre este tema.

Las estrictas regulaciones de la directiva europea sobre final de vida útil, que obliga a los fabricantes a asumir más responsabilidades respecto a la transformación de los residuos de sus productos, también han tenido efectos considerables, como por ejemplo las innovaciones de diseño que permiten desmontar y reutilizar más fácilmente los productos al término de su ciclo de vida.

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Compra de productos reciclados

Los expertos del sector consultados coincidieron en que los consumidores están dispuestos a comprar productos hechos con materiales reciclados siempre y cuando tengan el mismo aspecto, tacto y precio que los productos hechos con materiales no reciclados. Sin embargo, muy pocos consumidores están dispuestos a pagar más simplemente porque un envase está hecho con material reciclado.

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Aunque el interés de los consumidores por el medio ambiente es alto, los programas gubernamentales son fundamentales para el éxito del reciclaje

Perspectivas del reciclaje en la UE

El interés general por el medio ambiente sigue animando a los consumidores a reciclar, pero lo que más ha motivado los buenos niveles de reciclaje sostenidos ha sido la legislación gubernamental. Los expertos del sector coinciden en que el ritmo de reciclaje en Europa seguirá aumentando debido a estas leyes. Avanzando un poco más, iniciativas como Novpol permitirán a Europa incrementar su nivel de reciclaje de plásticos y continuará la demanda de ciclos de vida de producto mejorados.

Panorama del reciclaje de plásticos en Estados Unidos

En Estados Unidos, los fabricantes de plásticos han dado pasos firmes para transformar en sus propias fábricas su material sobrante, lo que mejora las prácticas de fabricación. Sin embargo, en ese país, el reciclaje postconsumo al término del ciclo de vida del producto está muy por debajo de los niveles europeos.

En Europa, el reciclaje forma parte de la vida diaria de los consumidores. En Estados Unidos, los consumidores siguen prefiriendo la comodidad al reciclaje. Por otro lado, las empresas no tienen ninguna motivación fuerte para reciclar. En el caso de vidrio y metal, ahora es menos caro y más eficiente utilizar materiales reciclados, en términos de materias primas. Además, el vidrio y el metal se dejan reciclar bien. Pero en el caso de los plásticos, que aún hay que separar manualmente, el proceso de reciclaje es caro y lleva mucho tiempo. Como el negocio de reciclar no da grandes beneficios, las empresas encuentran pocos incentivos para reciclar.

Sin embargo, sí se ha producido una tendencia creciente a favor de la 'sostenibilidad', que es el esfuerzo de garantizar que el ciclo de vida de un producto no destruya la fuente de la que se obtiene el producto ni el medio ambiente. Para los plásticos, esto significa que los líderes del sector deberían considerar el impacto medioambiental de las prácticas de producción, el uso de recursos renovables, la minimización general de recursos y, sobre todo, el reciclaje al término del ciclo de vida del producto.

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El interés progresivo por la sostenibilidad ha llevado a un interés renovado por el reciclaje de los plásticos y también ha provocado un esfuerzo por reducir el consumo general de plásticos. Por ejemplo, Walmart, el grupo minorista más importante de Estados Unidos, ha lanzado una campaña a favor de la sostenibilidad en la que se compromete a reducir el tamaño de los envases y a aumentar su utilización de materiales reciclados en un esfuerzo por ahorrar energía y reducir las emisiones de dióxido de carbono.
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Proyecto Novpol

A pesar del aumento de los niveles de reciclaje debido a las legislaciones gubernamentales, el reciclaje de los plásticos sigue encontrando obstáculos. La mayoría de las plantas de reciclaje deben proceder a una cuidadosa separación manual de los plásticos porque las distintas propiedades de cada polímero requieren distintas técnicas de reciclado. La UE ha puesto en marcha 'Novpol', una iniciativa de investigación que se ha emprendido en varios países europeos con ánimo de crear un sistema de reciclado que pueda reciclar una mezcla de un mínimo de cinco polímeros diferentes.

El proyecto Novpol tiene previsto finalizar en verano de 2007. Si se logra el objetivo, las plantas de reciclaje podrán aumentar la velocidad a la que transforman los plásticos, lo que haría más económico y eficiente el reciclaje de estos materiales.

Alternativas de bioplásticos en Estados Unidos

Junto al reciclaje de los plásticos, hay grupos ecologistas que apoyan el uso de biorresinas con preferencia al de resinas derivadas del petróleo. Los productos hechos con biorresinas deben depositarse en la basura convencional, no en la de reciclaje. En California, el gobierno estatal apoyó un amplio programa de educación ciudadana sobre bioplásticos. Desde las tiendas de alimentación natural hasta los recintos deportivos, la mayoría de los consumidores saben que, si lleva una barra verde, el envase tiene que ir a la basura y no al contenedor de reciclado.

Sin embargo, fuera de California, la mayoría de los consumidores no conocen las opciones basadas en biomateriales y no entienden el concepto. Además, en el marco de la sostenibilidad se ha visto que las biorresinas no son automáticamente buenas para el medio ambiente. Si bien son plásticos hechos con un recurso renovable, un punto fundamental de la sostenibilidad, los biomateriales se comercializan como biodegradables y eso sólo es cierto si la basura se somete a compostaje, pero no si va a parar al vertedero. Dado que en Estados Unidos la mayor parte de la basura se elimina en vertederos, muchos de los productos hechos con biomateriales no tienen nunca la oportunidad de biodegradarse. Los bioplásticos tienen potencial para originar en el futuro opciones de fabricación de plástico sostenibles, pero al sector le quedan muchos obstáculos por delante.

Perspectivas del reciclaje en Estados Unidos

A pesar de la iniciativa de Walmart y de otros esfuerzos de sostenibilidad, la mayoría de los expertos del sector no esperan prácticamente ningún incremento en las tendencias de reciclaje de Estados Unidos por falta de motivación en las empresas.

Un empujón legislativo dirigido a crear una infraestructura de recogida para reciclaje potenciaría la participación de los consumidores, pero, teniendo en cuenta el clima político actual, los expertos del sector consultados coincidieron en afirmar que era muy poco probable que el gobierno aprobase ninguna ley nueva sobre el tema.

Panorama del reciclaje en China

Al igual que Estados Unidos, China ha visto crecer el interés por el ciclo de vida global de los productos hechos con plásticos. En los últimos diez años de rápido crecimiento, la industria del plástico china se centró en la productividad, la expansión y las mejoras tecnológicas, y es ahora cuando el país ha empezado a centrarse en las relaciones entre el desarrollo industrial y la protección medioambiental.

Existen pocas normativas o políticas especiales para fomentar el desarrollo de la industria del reciclaje. Como en Estados Unidos, sin una motivación de beneficios o una intervención gubernamental, las empresas chinas van a encontrar pocos incentivos para respaldar iniciativas de reciclaje.

Efecto de las importaciones de resinas plásticas

China depende de las importaciones de resinas plásticas. En 2005, se produjo un consumo anual de más de 40 millones de toneladas de plástico, de los que 20 millones de toneladas de material plástico eran importadas. Ese consumo dio lugar a más de 10 millones de toneladas de residuos plásticos.

Poder aumentar el reciclaje de plásticos haría a la industria del plástico china mucho menos dependiente de las importaciones. Sin embargo, los líderes del sector coinciden en que aún quedan varios grandes obstáculos que China deberá superar antes de que aumenten los niveles de reciclado.

El más importante es que muy pocos consumidores chinos saben que las empresas nacionales dependen de la importación de unos plásticos que el consumidor podría aportar mediante el reciclaje. Además, la educación sobre temas medioambientales no ha hecho sino empezar en China. Aunque la mayoría de los consumidores están cada vez más interesados por el impacto medioambiental de la industria, hay una falta de concienciación general sobre el reciclaje. Muchos consumidores no pueden distinguir entre los productos que se pueden reciclar y los que no se pueden. La principal motivación para reciclar la dan los programas de recompra que ofrecen una compensación económica al consumidor. A diferencia de Europa, no hay una motivación ecológica fuerte para reciclar.

Como el gobierno no ha puesto en marcha ningún programa de promoción del reciclaje, la educación del consumidor es responsabilidad de las empresas recicladoras que, en China, son en su mayoría pequeñas y medianas empresas. No tienen ni los fondos ni el apoyo técnico para potenciar los esfuerzos de reciclaje y educar sobre temas medioambientales. La tecnología de reciclaje se comparte poco, de manera que los problemas con los residuos de recursos y los nuevos contaminantes que se generan en el proceso de reciclado siguen planteando problemas importantes al sector.

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Perspectivas de reciclaje en China

En general, hay una tendencia a la concienciación sobre el impacto que la industria tiene en el entorno, pero la formación del consumidor en China está en pañales. Los consumidores chinos no conocen los productos de plástico reciclado ni tienen ninguna motivación fuerte para reciclar. Sin embargo, la dependencia del sector de los plásticos con respecto a las importaciones de resinas podría espolear a la industria china para incrementar los niveles de reciclaje.

Conclusión

En todos los casos, hay motivación de los consumidores para reciclar. Sin embargo, sin intervención gubernamental, las tendencias de reciclaje no cambiarán. En Europa, los fabricantes aún pueden esperar nuevas leyes sobre reciclaje, pero en Estados Unidos y China, los fabricantes no verán ningún cambio en las tendencias de reciclaje en los próximos cinco años. n

Este informe es el resultado de una iniciativa de investigación conjunta de EMG-Europa, EMG-China y USA Strategies.

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