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Esta nueva metodología permitirá el desarrollo de mejores superplastificantes PCE (más resistentes a las arcillas ubicuas) en los próximos años

Investigadores de UPC, BASF y el Sincrotrón ALBA proponen una metodología para mejorar la resistencia del hormigón

Redacción Interempresas22/02/2019
Un equipo de investigadores de la empresa química BASF, el Sincrotrón ALBA y la UPC ha determinado cómo interactúan las arcillas y los superplastificantes en las pastas de cemento. Estos resultados allanan el camino para mejorar el diseño de nuevos superplastificantes más resistentes a las arcillas que generalmente se encuentran en las arenas que se utilizan para la producción de hormigón.

La preparación de mortero y hormigón es un proceso complejo, en el que intervienen diferentes reacciones químicas difíciles de replicar. Las propiedades del hormigón mejoran cuando se reduce la cantidad de agua: la pasta de cemento con menos agua tiene mayor densidad y, por lo tanto, mayor resistencia a la compresión y flexión, menor permeabilidad y mayor resistencia a la intemperie; además de reducir el cambio de volumen de secado y humectación que minimiza el agrietamiento por contracción. Sin embargo, cuando se reduce el contenido de agua, el mortero y el hormigón se vuelven más viscosos, lo que reduce su capacidad de trabajarlo y aumenta los problemas para su colocación.

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Es de vital importancia comprender la interacción entre los superplastizantes de policarboxilato y las arcillas para mejorar el rendimiento de estas mezclas complejas.

Los superplastificantes de policarboxilato (PCE) hacen que el cemento sea más fluido con menos agua, lo que mejora sustancialmente su manejabilidad, y permite reducir el contenido de agua de la pasta. Sin embargo, los superplastificantes de policarboxilato son muy sensibles a las arcillas que pueden contener la arena que se usa en la producción de mortero y hormigón.

Por lo tanto, es de vital importancia comprender la interacción entre los superplastizantes de policarboxilato y las arcillas para mejorar el rendimiento de estas mezclas complejas. El comportamiento de la pasta fresca de cemento ha sido investigado en la línea de luz NCD-SWEET del Sincrotrón ALBA por investigadores de la empresa BASF, del Departamento de Ingeniería Civil y Ambiental de la Universitat Politècnica de Catalunya · BarcelonaTech (UPC) y ALBA. Esta investigación ha servido para desarrollar una metodología in situ que caracteriza adecuadamente la interacción entre el policarboxilato y las arcillas. La metodología anterior utilizaba la centrifugación y el calentamiento suave de las pastas, lo que daba lugar a errores causados por la preparación de la muestra. La luz de sincrotrón permite medir las pastas de cemento sin ningún paso de preparación de la muestra.

“La presencia de arcillas en las pastas de cemento inhibe la capacidad de dispersión de los superplastificantes de policarboxilato, disminuyendo así su capacidad de hacer hormigón y cemento fluido. Las metodologías utilizadas previamente para la caracterización de la interacción PCE-arcillas no consideraban las alteraciones inducidas por la centrifugación y los procesos de secado en la mezcla de PCE, lo que hacía imposible medirlo correctamente. Por eso ha sido necesario medir la interacción en las muestras frescas, evitando el proceso de secado”, dice Pere Borralleras de BASF.

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Patrón de difracción de polvo de rayos X de una arcilla con aumento de PCE: a) pasta fresca medida con luz de sincrotrón, b) pasta seca recogida con difractómetro de Cu Kα.

“La luz de sincrotrón ha sido clave en este experimento, ya que ha permitido medir la intercalación de superplastificantes en las arcillas en la pasta fresca. De esta manera, el estudio no está sesgado por el paso de preparación de la muestra”, añade Ignacio Segura del Departamento de Ingeniería Civil y Ambiental de la UPC, uno dels autores del artículo, junto con Antonio Aguado, investigador del mismo departamento.

Esta nueva metodología permitirá el desarrollo de mejores superplastificantes PCE (más resistentes a las arcillas ubicuas) en los próximos años. También ayudará a preservar la sostenibilidad, ya que el lavado de arena es una práctica común que consume mucha agua fresca. “La sostenibilidad está presente en todos los experimentos que se realizan en ALBA”, dice el profesor Miguel A.G. Aranda, director científico de ALBA y coautor de la publicación.

Esta investigación se ha publicado en la revista ‘Cement and Concrete Research’, la segunda revista de factor de impacto más alto en construcción y en tecnología de la construcción.

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