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“El tomate para industria es el cultivo estrella de la horticultura extremeña”

Entrevista a José Luis Llerena, director de CTAEX

David Pozo04/07/2018

España es el cuarto país productor a nivel mundial y Extremadura, con un 80% del total, la región que de una forma más clara ha apostado en la última década por el tomate de industria. Con una importante inversión en I+D y gracias a herramientas como el Observatorio Tecnológico del Tomate de Industria, dependiente del CTAEX, la industria ha sabido reconducir unas perspectivas que hace tan solo una década se presentaban muy complicadas. La búsqueda de nuevas variedades, la optimización del procesado y la adaptación a los nuevos gustos y hábitos del consumidor son algunos de los retos que tiene por delante el tomate de industria. José Luis Llerena, director de CTAEX, recién aterrizado del Congreso Mundial del Tomate celebrado en Grecia, nos disecciona la situación y perspectivas de un sector clave en nuestra horticultura.

¿El valor que obtiene actualmente el tomate procesado por parte de los principales importadores es el adecuado?


El tomate de industria constituye uno de los pilares básicos del agro extremeño, al catalizar la renta de un gran número de agricultores, empresas de servicios auxiliares y, por supuesto de una importante industria de primera y segunda transformación. El origen del cultivo está ligado a la puesta en riego de las Vegas del Guadiana, ampliando posteriormente su zona de cultivo a las vegas del Alagón-Árrago. Su producción se destina a tomate en dados entero pelado, triturado, concentrado y polvo, del que posteriormente en una segunda transformación se obtienen otros productos. El cultivo del tomate de industria en Extremadura en los últimos años ha sufrido una gran concentración, profesionalización y desarrollo, tanto en su producción como en su transformación, con lo que no tiene nada que enviar al sector productor del tomate en fresco.

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¿Ha de envidiar el tomate de industria el tratamiento que recibe el sector productor del tomate en fresco?


Quizás no se valora lo suficiente, pues prima el coste de producción y venta frente a la calidad del producto. Esta situación debe replantearse, pues de no ser así, desembocaría en una alta competitividad entre las empresas por buscar el menor precio dejando a un lado la calidad del producto. Lo que se traduciría en una merma del valor frente a países competidores, con la consecuente bajada en el ranking de potencias productoras y comercializadoras.

¿En qué líneas de investigación se está trabajando actualmente? ¿Se hace en colaboración directa con el eslabón productor y el de la transformación?


Las principales líneas de investigación, la mayoría de ellas tratadas en el reciente Congreso Mundial del Tomate, son  el cambio climático y la adaptación de las variedades de tomate a la disponibilidad de agua, y la búsqueda de producto derivados del tomate innovadores y más saludables.?A día de hoy, son numerosos los foros que se organizan en la búsqueda de sinergias entre las industrias, a fin de identificar las necesidades y trabajar en común para conseguir productos de calidad. De nada serviría si los centros de investigación no trabajaran sobre las necesidades de la industria, y ésta a su vez no hiciera uso de las recomendaciones. Es de vital importancia realizar un trabajo de cooperación continuo que permita el desarrollo del sector a todos los niveles.

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¿Están cambiando los gustos o las necesidades del consumidor en productos como el tomate concentrado, las salsas o en polvo?


El tomate puede ser consumido en diferentes formatos en los hogares españoles, como tomate en fresco; sin procesado ninguno salvo la refrigeración; en conserva, para lo cual se somete a un tratamiento de esterilización al tomate; y comercializado habitualmente en lata, el cual puede estar entero (tomate natural entero pelado) o bien cortado en ‘dados’ o trozos (tomate natural triturado). Finalmente, el tomate puede ser consumido ya transformado en salsas, siendo la más frecuente el tomate frito. El tomate en sus diferentes formatos forma parte crucial de la dieta de los hogares españoles, aunque el tomate natural y frito solo suponen el 0,48% del gasto anual per cápita de la cesta de la compra, frente al 1,33% del tomate fresco (MAPAMA, 2018).

La tendencia actual de los consumidores es buscar aquellos productos más saludables, productos con menos sal, menos azúcar y nutricionalmente enriquecidos, incorporando fibra, vitaminas, etc. No hay que obviar la importancia de la innovación, desarrollando nuevas formas de consumo donde el tomate tenga una diferente forma comercial y llegue a los hogares de una forma distinta. Por ello, las industrias transformadoras trabajan en desarrollar este tipo de productos, generando nuevos canales de comercialización que permitan cubrir la demanda.

¿Qué representa actualmente el tomate de industria para la agricultura extremeña? ¿Sus empresas invierten lo suficiente en I+D?


El cultivo del tomate destinado a industria es un producto estratégico y de gran importancia para España, sobre todo para Extremadura, cuarta potencia mundial tras EE.UU., China e Italia con 2.122 millones de kg, lo que supone el 68% de la producción nacional y el 5% a nivel mundial (Fuente: Observatorio del Tomate).?El 80% del tomate para industria español se produce en Extremadura, donde existen un total de 19 OPFH y 13 industrias transformadoras.? El producto destinado a exportación en España alcanza las 420 millones de kilos, de los cuales 133 se destinan a tomate natural y 287 millones de kilos a tomate concentrado y polvo.

Las empresas cada vez son más conscientes de la importancia de invertir en I+D, ya que las tendencias de consumo están en constante cambio y el consumidor demanda productos nuevos y/o mejorados.?Son muchas las empresas que no disponen de departamento de I+D y es por ello, que el trabajo de los centros tecnológicos como CTAEX, es crucial para poder respaldar tanto con apoyo técnico y estructural como de gestión.

¿Qué papel juega por tanto el CTAEX y el Observatorio Tecnológico del Tomate para Industria?


A partir del 2005 el sector del tomate entró en una crisis de mercado, CTAEX junto a un grupo de empresas apostó por promover un gran proyecto movilizador del sector del tomate para industria, dando lugar al Proyecto Singular y Estratégico (PSE) ‘Mejora de la competitividad del sector de semielaborados de tomate’, que pretendía promover la investigación en el sector del tomate desde la producción, la transformación y la búsqueda de otros productos intermedios. En 2006 la Oficina de Transferencia de Resultados de Investigación de CTAEX puso entonces marcha el Observatorio Tecnológico del Tomate. Se trata de una herramienta de vigilancia tecnológica que permite realizar las funciones de observación, análisis y difusión precisas para que se puedan tomar las decisiones relacionadas con la innovación tecnológica en este sector. Tiene como objetivo común ayudar a mejorar el rendimiento y productividad de las empresas.

Estas son las líneas de investigación:

  • Desarrollo de nuevas variedades y calidades de tomate. Se están realizando una selección de variedades de tomates, inicialmente 200 variedades distintas, estudiándose y analizándose desde la germinación de la semilla hasta su procesado industrial, pasando por investigaciones de su comportamiento agrícola.
  • Mejoras tecnológicas en el procesado del tomate. Se están desarrollando nuevas técnicas que optimicen el tiempo y coste del procesado del tomate
  • Conservación de los compuestos con valor nutricional del tomate durante su procesado y conservación

El procesado del tomate para elaborar concentrado provoca una merma en la calidad nutricional del producto, la búsqueda de nuevas técnicas que minimicen la destrucción y/o pérdida de estos compuestos antes, durante y tras su procesado es de gran utilidad para el sector.

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Si tuviese que enumerar los principales avances del tomate de industria en estos últimos años, ¿cuáles serían?


Los principales avances del sector del tomate de industria son los siguientes:

  • Producción Integrada 
  • Incremento de la productividad
  • Mejoras varietales 
  • Mejoras de los recursos hídricos 
  • Calidad estándar constante durante las campañas 
  • Reducción de la proporción de tomates verdes 

¿Qué trabajos y proyectos se han presentado por parte del CTAEX en el Congreso Mundial del Tomate que acaba de celebrarse?

El Centro Tecnológico Agroalimentario Extremadura ha sido la organización que mayor número de trabajos de investigación ha presentado en el 13° Congreso Mundial del Tomate, celebrado del 11 al 15 de junio en Grecia. De los 57 trabajos de investigación presentados a nivel mundial, siete han sido realizados por investigadores de CTAEX. En conjunto, los trabajos presentados permiten visibilizar de forma integral el camino de la innovación en lo que al tomate se refiere y van desde la caracterización climática de las Vegas extremeñas, donde se cultiva el tomate, a la medición de la huella de carbono de la producción y procesado de tomate, la identificación y gestión del impacto ambiental producido por el tomate de industria, desde la siembra en el invernadero hasta que se obtiene el producto final de tomate procesado.

Explíquenos brevemente en qué consiste el proyecto 'TOMPRINT', y cuándo tendremos los primeros resultados...

El Grupo Operativo ‘TOMPRINT’ se constituye en base al artículo 19 del Decreto 94/2016, de 5 de julio, de la Junta de Extremadura, pasando a formar parte de la Asociación Europea para la Innovación en materia de productividad y sostenibilidad agrícola. Este grupo operativo está gestionado por CTAEX y reúne a las industrias más representativas del sector, como son Conesa, Tomates del Guadiana, Pronat, Tomalia, Alsat, IAAS365 y Solucionex, teniendo como colaboradores a Agrucom y Cooperativas Agroalimentarias de Extremadura. Con esta formación se busca identificar y gestionar el impacto ambiental producido por el tomate de industria, desde la siembra en el invernadero hasta que se obtiene un producto final de tomate procesado.?En cuanto a la ejecución, las actividades están planificadas para su desarrollo entre 2018-2020, con lo que durante ese tiempo está previsto que se vayan obteniendo resultados y serán transferidos a través de su propio plan de divulgación.

¿Cómo ve el sector productor español, y concretamente el extremeño, en un futuro próximo?


El sector productor español, con 320.000 toneladas de pasta de tomate exportadas en la última campaña, continúa creciendo y también su cuota de mercado. Todo ello contribuye a pensar que estos valores deben ir en aumento y España seguirá siendo referente en el ranking de países productores.

Por su parte, Extremadura cuenta con excelentes condiciones para el cultivo del tomate, clima apropiado e industrias adaptadas para la transformación, por ello sigue siendo la mayor región exportadora de pasta de tomate, aunque en los últimos años, Andalucía haya aumentado su actividad de forma notable.

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