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La NASA imprime en 3D un ‘tejido espacial’ con control térmico

21/04/2017
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Este ‘tejido espacial’ metálico se creó utilizando técnicas de impresión 3D que añaden funcionalidades diferentes a cada lado del material. Foto: NASA/JPL-Caltech.

Raúl Polit-Casillas, ingeniero de Sistemas en el Jet Propulsion Laboratory —JLP— de la NASA en Pasadena, California, siempre ha estado interesado en cómo los materiales se usaban en el diseño, al crecer rodeado de tejidos, ya que su madre es diseñadora de moda en España. En la actualidad, él y sus compañeros de proyecto de JLP están diseñando telas metálicas avanzadas tejidas para su uso en el espacio.

Estos tejidos podrían ser útiles para antenas grandes y otros dispositivos desplegables, porque el material es plegable y su forma puede cambiar rápidamente. Las telas también podrían utilizarse para proteger una nave espacial de meteoritos, trajes espaciales de astronauta o para capturar objetos en la superficie de otro planeta. Un uso potencial podría ser para una luna helada como Europa de Júpiter, donde estas telas podrían aislar la nave espacial. Al mismo tiempo, este material flexible podría doblarse sobre terreno irregular, creando ‘pies’ que no derretirán el hielo debajo de ellos.

El prototipo de este tejido se asemeja a una malla metálica compuesta por cuadrados encadenados y se ha realizado mediante fabricación aditiva, lo que reduce el coste de fabricación y aumenta la capacidad de crear materiales únicos. “Lo llamamos ‘impresión 4D’ porque podemos imprimir la geometría y la función de estos materiales", en palabras de Polit-Casillas. “Si la fabricación del siglo 20 fue impulsada por la producción en masa, entonces esta es la producción en masa de funciones”.

Estos tejidos incorporan cuatro funciones esenciales: reflectividad, gestión del calor pasivo, plegabilidad y resistencia a la tracción. Un lado de la tela refleja la luz, mientras que el otro lo absorbe, actuando como un medio de control térmico. Se puede plegar de muchas maneras diferentes y adaptarse a las formas, sin dejar de ser capaz de mantener la fuerza de tracción.

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Cada parte de la tela está diseñada y fabricada para cumplir con diferentes funcionalidades. Foto: NASA/JPL-Caltech.
El equipo de JPL no sólo quiere probar estos tejidos en el espacio algún día, sino que también quieren fabricarlos en el espacio. Los astronautas podrían imprimir los materiales cuando sean necesarios, e incluso reciclar los materiales viejos, descomponerlos y reutilizarlos.

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