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  2. The disputed goodness of savings   (01/06/2010)

This news article was originally written in Spanish. It has been automatically translated for your convenience. Reasonable efforts have been made to provide an accurate translation, however, no automated translation is perfect nor is it intended to replace a human translator. The original article in Spanish can be viewed at La discutida bondad del ahorro
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The disputed goodness of savings

Albert Esteves, editor of Interempresas

June 1, 2010

According to official data of Spanish families saving rate has increased during the crisis reaching nearly 20% of disposable income. Moreover, in the last quarter of 2009 the rate reached 24.7%, the highest level of the whole series historical and more than double its level in 2007. In other words, we we keep one of every four euros that come into our homes, something unusual in a country that has lived beyond their means for more than a decade. Also in the case of companies, the savings, measured in terms of financing ability, has increased dramatically, reaching positive values for the first time since 2005.

And the question is, is this good or bad? A number of economists says that, at these levels, and in the current situation, is bad. On the one hand, because it is a symptom of mistrust, when not of panic, given the seriousness of the economic situation. On the other, because the direct consequence of this increase in the saving is the reduction of consumption, which feeds the crisis. Others, however, argue that both individuals and companies were living with a dangerous debt overhang that is now beginning to be corrected, and this is a good thing. And that, in addition, this higher level of savings can be channelled through the banking system by providing credit to companies. As usual, economists, supposedly experts, are not in agreement nor in this case.

But beyond the technical debate there on this issue a philosophical background which seems most interesting to me. Already in the century XVIII Immanuel Kant, in his 'lessons on ethics ', addressed this issue in a chapter entitled 'concerning savings', whose reading is certainly encouraging. Said that the famous German philosopher "saving is not a virtue, as save not requires skill or talent [...], even the dumbest can amass money" and argued that, at the individual level, there is no reason to try more foolish than manirroto to the prudent savers. While this deprives them of the present life, the other is stripped of the future life (but which removed you the 'bailao'). On the other hand, when it deals with the issue from a social perspective, concluded Kant, that savers are certainly more profitable for the society as a whole and that only they "are compatible with the universal things general enforcement purposes".

Kant was not an economist and businessman. And generations of entrepreneurs who have preceded us hardly would have read Kant. But the consideration of the savings as a positive value, as an element of security which strengthens us to grow in a sustainable manner, attenuating the risks and to build the future, has been, from Kant to our parents, little less than an axiom. An axiom that was smashed in the pre-crisis years of the desmadre. When all over the world, companies and individuals, began to live beyond their means. When the irresponsibility of those calling borrowed what might never return paled before the irresponsibility of those who lent themselves. Until that, as it was expected, ended up breaking what Kant defined as the general order of things.

Today the crisis has once again put in evidence what had always been evident. Families and businesses who acted with prudence, who maintained a reasonable level of savings or that had borrowed in a responsible manner, will come out in his airy most of the crisis, many of them even stronger. Others will be very weak, or not will be. I am glad because private savings is increasing and that fall the indebtedness. Although companies us resintamos, for some time, of a lower consumption. The same is true, goes without saying, for public administrations, but that, dear readers, gives to some articles.

Comments on article / news piece

#6 José Alberto 30/06/2010 19:47:12
Como siempre, cualquier tema puede ser enfocado de diferentes ángulos y, por supuesto, susceptible de interpretarse bajo diferentes puntos de vista, tan reales subjetivamente, como los del observador en la física cuántica. El ahorro para un emprendedor que se inicia, no solo es imposible -por razones obvias- sino que representaría no creer en su propio proyecto (¿dónde mejor invertir?), implicando la negación de los principios y cualidades básicas necesarias, pero no suficientes, para llegar a ser un “creador de empleo”, término que, por prejuicios históricos, suena mejor que “empresario”. Para una persona que reúna un perfil distinto y quiera rentabilizar sus ahorros, después de haber trabajado durante muchos años, o de haber invertido adecuadamente, el enfoque es distinto. Normalmente y con las excepciones de funcionarios de alto rango; profesionales muy cualificados o determinados personajes políticos, suele conseguirse bastante tarde, lo que no propicia a esas alturas del camino meterse en aventuras inseguras, salvo que se manejes información privilegiada que les garantice o propicie el éxito, como suele ocurrir en este último grupo de privilegiados. Por tanto el ahorro o endeudamiento no son buenos o malos en si, sino que dependen más del perfil de quien los practica. Para un empresario que gestione y prevea una coyuntura favorable para su negocio, tiene la “obligación” de endeudarse, pues siempre obtendrá una rentabilidad empresarial superior al costo financiero del dinero recibido y en consecuencia, el endeudamiento (hasta donde se lo concedan), significa una clara posibilidad de ampliar la capacidad de su negocio y en consecuencia de los beneficios. Endeudarse sin capacidad de retorno, tanto para empresarios como para trabajadores, es un suicidio económico, que sí han propiciado hasta hace muy poco Bancos y Cajas, para en su momento aumentar sus cuentas de resultados con beneficios derivados de su actividad típica, y más tarde rentabilizarlos aún más, con los “atípicos” conseguidos al realizar los bienes “requisados” a sus deudores, en momentos más adecuados para su venta. Como decía un viejo amigo: “El listo (y el poderoso) vive del tonto, y el tonto (y pobre) de su trabajo”. ¡Que así “no sea”!
#5 Julio 26/06/2010 18:32:04
Los que más debieran ahorrar son los gobiernos, tanto el central como los autonómicos, diputaciones y ayuntamientos. Pero no en infraestructuras, que sirven para modfernizar el país, sino en burocracia, subvenciones clientelares, y tantos otros gastos inútiles. Y sobran cientos de miles de funcionarios a los que no se les puede despedir. ¿Qué vamos a hacer con ellos?. Hay que cambiar la ley de la función pública ya. Si no, poco van a poder ahorrar las administraciones. Ergo, más déficit o más impuestos. O ambas cosas.
#4 David R. 20/06/2010 21:58:29
En respuesta a Carmelo: más que pensar en nuevos sectores o servicios, que son proyectos a largo plazo, lo que nos puede sacar de la crisis es el relanzamiento de los sectores que ejercen de tractores sobre los demás, incluída la construcción aunque sea vía rehabilitación o el automóvil vía coche eléctrico. La biotecnología, las TIC o las energías alternativas pueden ayudar pero a corto plazo han de ser los sectores fuertes los que apuesten por su propia reconversión y tiren de los demás. No hay otra salida.
#3 Edgar 18/06/2010 17:01:02
Me parece muy bueno que hayan tocado el tema, es cierto que algunas empresas en algun momento de su vida llegan a un endeudamiento iresponsable muchas veces con la complicidad del sistema bancario, seguro que esta crisis nos ayudara a corregir y ordenar nuestra forma de vida y a no alterar en el futuro el orden de las cosas
#2 Carmelo 16/06/2010 20:58:59
Me gustaria seber que opinion tienen sobre el futuro productivo de este pais. ¿Alguien sabe en que sector o servicio destacamos que podamos afirmar que ese es el camino?, y por supuesto que en cierta manera sirva de motor economico. No creo que nadie piense en la contruccion, yo tampoco, yo pienso en algo que se pueda exportar y traer dinero para casa. La verdad no tengo ni idea, está todo patasarriba. No tenemos nada que ofrecer al exterior (por favor, entiendanme, en terminos generales)y no somos un pais con la mano de obra barata. Indudablemente hay pequeño numero de empresas de diversos sectores que si tienen algo que ofrecer más allá de nuestra frontera, pero no son suficientes. Estos ultimos años las fortunas más grandes se han hecho con dinero interno, esto quiere decir que el que tiene dinero es por que otros ya no lo tienen o lo deben. Se ganaba tanto dinero en la construccion que se olvidaron de la industria, que es la que podía traer el dinero exterior (entre otros sectores). Y ¿ahora que?, ¿como?, ¿donde vamos a colocar a tantisima gente parada?, ¿de donde vamos a generar ingresos para mantenernos?. Pues de ningún lado, asi que ya sabemos, como decia Kant, a ahorrar. Y como sugiere Albert, la primera deberia ser la administracion que si no "robaran" tanto, las empresas, en vez de hacer malavarismos para mantenerse, irian buscando su camino natural, que es prosperar, y por la cuenta que les trae, ya se pondrian al dia (lease innovar).
#1 Andrés 10/06/2010 23:36:56
Para valorar los datos sobre el volumen de ahorro de los españoles hemos de tener en cuenta las indemnizaciones que han cobrado muchos de los que han sido despedidos o prejubilados y que han servido para engrosar temporalmente sus cuentas de ahorro. Esto ha hecho subir en parte la media. Pero siguen siendo mayoría los que a duras penas pueden llegar a fin de mes. En cualquier caso, estoy de acuerdo con la tesis. Vivir por encima de las posibilidades acaba siempre mal.

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