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El experimento, publicado en 'Science', demuestra por primera vez cómo los átomos reaccionan dentro de un catalizador real

Una investigación abre la puerta a diseñar catalizadores a medida para hacer más eficientes los vehículos y procesos industriales

Redacción Interempresas10/11/2014
Un equipo dirigido por el profesor Jordi Llorca, de la Universitat Politècnica de Catalunya (UPC), ha descubierto que los átomos reaccionan de manera diferente en función de las características del catalizador que se utilice. En el estudio, que representa un paso muy importante para el diseño de nuevos catalizadores con aplicaciones en el campo de la energía, han participado la estudiante de doctorado de la UPC Núria Jiménez Divinos, los investigadores Carlos Escudero y Virginia Pérez-Dieste, del sincrotrón Alba, donde se ha llevado a cabo una parte del experimento, y la investigadora Inma Angurell, de la Universidad de Barcelona, que ha sintetizado las nanopartículas utilizadas.

Los catalizadores, utilizados en el 95% de los procesos industriales y para eliminar la contaminación de los gases que emiten los vehículos con motores de combustión, son las sustancias que hacen que las reacciones químicas vayan más rápido. El cuerpo humano también tiene cientos de ellos, pero en forma de enzimas. Desde el punto de vista energético, la función del catalizador es reducir la energía necesaria para activar estas reacciones.

Ahora, un equipo de investigadores encabezado por Jordi Llorca, del Centro de Investigación en Nanoingeniería (CRnE) y del Instituto de Técnicas Energéticas (INTE) ─ambos de la Universitat Politècnica de Catalunya (UPC)─ ha sido capaz de descubrir cómo se mueven los átomos en un catalizador real, y ha demostrado que éstos reaccionan de forma diferente en función del tipo de soporte que se utiliza. Esta investigación abre la puerta al diseño de nuevos catalizadores a medida para aplicaciones energéticas e industriales y para la eliminación de gases contaminantes.

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Los investigadores Jordi Llorca y Núria Jiménez, en el laboratorio del Centro de Investigación en Nanoingeniería (CRnE) de la UPC.

Catalizadores a medida

El catalizador que han escogido los investigadores contiene nanopartículas metálicas (de rodio y paladio) preparadas por el grupo de Dendrímeros y Polígonos Moleculares de la UB que se han fijado a un soporte de óxido de cerio. Este catalizador es muy eficiente en la producción de hidrógeno, un producto que puede sustituir el uso de los combustibles fósiles antes de que se agoten y permitir cambiar el modelo energético actual por uno más sostenible y respetuoso con el medio ambiente.

En este sentido, Jordi Llorca explica que los resultados de esta investigación facilitan el camino para obtener hidrógeno de la forma más eficiente posible, concretamente a partir de agua y bioetanol, un recurso renovable y económico que se obtiene fácilmente a partir de residuos forestales y desechos agrícolas. Como explica Llorca, un símil para entender este proceso más eficiente sería buscar el mejor camino para atravesar una montaña: “El camino más corto es subir por una ladera de la cima y bajar por el otro, pero esta opción es la que requiere el uso de más energía. Si encontramos el lugar más idóneo para dar la vuelta a la montaña, aunque parezca más largo, requerirá menos uso de energía y, por lo tanto, la atravesaremos más rápido”.

Un paso para encontrar este camino es conocer cómo se comportan realmente los átomos y las nanopartículas en un catalizador, y comprobar si siempre lo hacen de la misma manera. Para realizar este experimento, los investigadores han utilizado la línea de luz Circe del sincrotrón Alba, en Cerdanyola del Vallès, y concretamente la técnica de espectroscopia de fotoemisión a presión cercana a la ambiente, NAPP (del inglés Near Ambiente Pressure Photoemission). Esta técnica fue desarrollada por el grupo del profesor Miquel Salmerón a inicios del 2000 en el Lawrence Berkeley National Laboratory (LBNL, California, Estados Unidos). Única en España y sólo disponible en ocho sincrotrones en todo el mundo, la estación experimental de NAPP del sincrotrón Alba entró en funcionamiento en septiembre de 2013 y se estrenó con este experimento.

Hasta ahora, los investigadores habían logrado saber qué pasaba cuando las moléculas de agua y etanol se calientan a 550 °C en la cámara de espectroscopia fotoelectrónica de rayos X (XPS) del Centro de Investigación en Nanoingeniería (CRnE) de la UPC. Pero gracias al uso del sincrotrón Alba, los investigadores han podido conocer con más precisión el movimiento de los átomos en las nanopartículas en el momento de las reacciones químicas (es decir, in operando), y han descubierto que estas nanopartículas tienen un comportamiento diferente según las características del soporte del catalizador, que pueden afectar tanto a su composición, como a la forma o la nanoestructura.

“Es decir”, especifica Jordi Llorca, “las nanopartículas saben dónde están soportadas y reaccionan en consecuencia”. Este descubrimiento, especifica Llorca, “abre la puerta a diseñar catalizadores a medida y más eficientes, ya que pueden desarrollarse o adaptarse a los dispositivos ya existentes teniendo en cuenta el proceso por el que se requieren”.

En el caso de la producción del hidrógeno, este equipo investigador ha descubierto que para producirlo es necesario que los átomos del catalizador estén en unas posiciones determinadas. Estas posiciones permiten el intercambio de electrones de forma adecuada entre las nanopartículas metálicas y el apoyo de óxido de cerio en el momento que se rompen y forman nuevos enlaces químicos para producir el hidrógeno.

En el caso, por ejemplo, de los vehículos que utilizan motores de combustión (coches, motos, aviones, barcos, etc..), que ya utilizan catalizadores con óxido de cerio, se podrían diseñar nanoformas o nanoestructuras nuevas, o incluso adaptar los ya existente para que sean más eficientes energéticamente.

El estudio, titulado ‘Influence of the support on surface rearrangements of bimetallic nanoparticles in real catalysts’, se publicó el 31 de octubre en la revista Science y los investigadores principales que firman el trabajo son Jordi Llorca y Nuria Jiménez Divinos (UPC). También han participado Inma Angurell (UB) y Carlos Escudero y Virginia Pérez-Dieste (Alba).

Referencia bibliogràfica:

'Science' 31 October 2014. Vol. 346 no. 6209 pp. 620-623. DOI: 10.1126 / science.1258106

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